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¿Marte se encuentra destrozando su luna más grande?

El nuevo estudio dice que la destrucción de la luna Fobos ya ha comenzado y que los surcos superficiales y los cañones subyacentes son sus primeros signos.

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Por Redacción/GH

(NASA)

| NASA

Un equipo de expertos de China y Estados Unidos ha propuesto que los extraños surcos paralelos en la superficie de Fobos, la luna más grande de Marte, podrían ser una señal de que las intensas fuerzas de marea del planeta rojo están destrozando el satélite. Los surcos poco usuales, que anteriormente se suponía que eran cicatrices del impacto de un asteroide, son en realidad cañones llenos de polvo, que se ensanchan a medida que la luna se estira y desmorona, por las fuerzas gravitatorias, mientras cae lentamente hacia Marte, dijeron este lunes.

Fobos, de 22 km de diámetro, orbita alrededor de Marte, a escasos 6 mil km. Lo hace en una órbita no estable que lo empuja a caer en espiral hacia la superficie marciana, a una velocidad de casi 2 m cada 100 años. La fuerza de marea incrementará a medida que la luna se acerque a la superficie marciana, hasta que finalmente se dañe por completo, en unos 40 millones de años. Puede ser que los escombros formen un pequeño anillo brillante alrededor del planeta.

Los modelos

Debido a que la composición polvorienta de la superficie de Fobos, la hace demasiado blanda para que se formen tales grietas, la idea de que las fuerzas de las mareas produjeron el rayado particular de la luna estuvo descartada durante mucho tiempo por los geólogos planetarios. Sin embargo, en el nuevo estudio, se usaron simulaciones por computadora para probar esta idea. La simulación encontró que la superficie 'esponjosa' de la luna puede descansar sobre una subcapa más cohesiva que pudo haber formado cañones profundos, en los que caía polvo de la superficie, creando los surcos visibles, indica RT.

"Al modelar Fobos como un interior de una pila de escombros superpuesto por una capa cohesiva, encontramos que la tensión de las mareas podría crear fisuras paralelas con espacios regulares", dijeron los investigadores en un artículo publicado, recientemente, en The Planetary Science Journal. 

"Esta es la primera vez que se utilizan millones de partículas para modelar explícitamente el estiramiento y la compresión del regolito granular que experimenta la evolución de las mareas", comenta Bin Cheng, de la Universidad de Tsinghua (China), quien dirigió el nuevo estudio. Al confrontar directamente el modelo obtenido con  supercomputadoras y las observaciones de surcos en la superficie de Fobos, estos tuvieron una fuerte coincidencia.

Se desarrolló un patrón paralelo de surcos y las fracturas por debajo de la superficie en algunas zonas. La orientación de la falla era, generalmente, perpendicular a la dirección del esfuerzo de tracción principal de la fuerza de marea. La morfología y el patrón de estas depresiones extensionales son acordes con algunos surcos lineales en Fobos. En 2024, la Agencia Espacial Japonesa, JAXA, lanzará una nueva misión, que se conoce como Martian Moons eXploration (MMX), para aterrizar una nave espacial en Fobos. Las muestras que volverán en 2029 deberían revelar qué está pasando con su superficie rayada.

El nuevo estudio predice que esta destrucción de Fobos ya ha iniciado y que sus surcos superficiales y cañones subyacentes son los primeros signos. "Tenemos suerte de estar aquí ahora, de verlo", dice Erik Asphaug de la Universidad de Arizona (Estados Unidos), quien participó en el análisis.

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