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Contagio de coronavirus: cuál es la mejor manera de deshacerse de las mascarillas usadas para evitar la transmisión de covid-19 y la contaminación

Algunos recomiendan las mascarillas de tela que se pueden volver a usar, pero para muchos la opción más simple es la quirúrgica, que no es reutilizable. ¿Cómo nos deshacemos de ella después de utilizarla?

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Por Norberto Paredes @norbertparedes - BBC News Mundo

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Mascarillas en el piso.
Getty Images
¿Las reciclamos o las tratamos como cualquier otro desecho?

Acabas de entrar en tu casa y ya ha llegado la hora de deshacerte de la mascarilla que has estado utilizando todo el día.

Ves el bote de basura, pero te surgen una serie de preguntas: ¿qué pasa si la mascarilla contiene el virus? ¿dónde terminará? ¿será que la puedo reciclar?

Ante la falta de una vacuna contra la covid-19, el uso de mascarillas se ha convertido en un complemento a las medidas de distanciamiento social en la lucha contra el coronavirus.

Suelen estar compuestas por una o varias capas de materia textil y pueden ser reutilizables o desechables.

Si bien algunos recomiendan las mascarillas de tela hechas en casa que se pueden volver a usar -siempre y cuando se sigan las recomendaciones de higiene y se laven después de cada uso- para muchos la opción más simple es la mascarilla quirúrgica, que no es reutilizable.

Desde el inicio de la pandemia, millones de mascarillas desechables han sido utilizadas y muchas de ellas han acabado en el mar, como lo evidenció la ONG francesa Opération Mer Propre (Operación Mar Limpio), que regularmente recoge desechos de las aguas de la Riviera Francesa, en el sur de Francia.

En diversas operaciones, buzos de la organización han encontrado lo que ellos califican como "desechos covid": guantes y, por supuesto, mascarillas.

Mascarilla en el fondo del mar.
Getty Images
Muchas mascarillas han acabado en el fondo del mar.

"Antes de la crisis sanitaria, jamás habíamos encontrado una sola mascarilla en el mar. Ahora las vemos de manera regular. Se trata de un nuevo tipo de contaminación y, si no se hace nada, se puede convertir en un problema mayor", le dice a BBC Mundo Laurent Lombard, cofundador del grupo.

Entonces ¿cuál es la mejor manera de deshacerse de las mascarillas quirúrgicas?

Contenedores cerrados

La Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda tirarlas en un contenedor de basura "adecuado" inmediatamente después de usarlas y no reutilizarlas.

"En los centros de salud, las mascarillas quirúrgicas deberían ser tratadas como desechos médicos (que normalmente se botan en contenedores rojos)", le explica a BBC Mundo Ashley Baldwin, del departamento de comunicación de la OMS.

"Pero en entornos comunitarios deben desecharse en contenedores cerrados", prosigue.

Mascarilla siendo desechada en un contenedor abierto.
Getty Images
Las mascarillas quirúrgicas no deberían dejarse en contenedores abiertos, según la OMS.

La OMS no establece un límite de tiempo de uso recomendado debido a que factores como la humedad o las secreciones acortarán su vida útil.

Laurent Lombard, de Opération Mer Propre, dice que lo mejor es meterlas en una bolsa plástica antes de tirarlas en un bote de basura cerrado para evitar que los animales las abran o que el viento se las lleve a otro lugar, reduciendo así el riesgo de propagación del virus.

"Puede parecer obvio, pero hay que decirlo: mucha gente deja las mascarillas en la calle, las tira en el piso, en lugar de meterlas en la basura. Luego, el viento se las lleva y frecuentemente terminan en un río y este las transporta al mar", agrega.

¿Reciclarlas o no reciclarlas?

Las mascarillas quirúrgicas están hechas de tela no tejida de polipropileno, producido a partir de etileno, el cual es un compuesto químico derivado del petróleo o del gas natural.

Por eso tardan alrededor de 450 años en descomponerse.

Mascarillas colgadas después de ser lavadas.
Getty Images
Las mascarillas quirúrgicas no son reutilizables ni se pueden reciclar.

Algunas personas se preguntan si es adecuado poner las mascarillas en el contenedor de desechos reciclables y la respuesta es no: esto podría poner en riesgo la salud de los recolectores de basura y otros trabajadores de la industria del reciclaje.

Además, es probable que las mascarillas obstruyan la máquina que clasifica los desechos, como suelen hacerlo las bolsas de plástico.

George Leonard, director científico del Ocean Conservancy, una ONG que promueve la defensa ambiental con sede en Washington, EE.UU., explica que existen varias razones por las que las mascarillas desechables no se pueden reciclar.

Más inversión: menos contaminación

"Las mascarillas quirúrgicas que han sido utilizadas son biopeligrosas y no deben desecharse junto a otros desechos reciclables domésticos", le dice el científico a BBC Mundo.

Las mascarillas actúan como una barrera que bloquea el virus.
Getty Images
Las mascarillas actúan como una barrera que bloquea el virus.

"En términos prácticos, incluso las mascarillas que no están contaminadas son imposibles de reciclar, ya que están hechas de múltiples capas y tipos de plásticos que tendrían que ser separados. Las instalaciones de reciclaje simplemente no están equipadas para manejar estos artículos", agrega.

Leonard destaca que durante la pandemia actual los recolectores de basura han sido clasificados como trabajadores esenciales por una "buena razón".

"Son críticos para el manejo de desechos contaminados y están en la primera línea para evitar que el equipo de protección personal (EPP) termine en los océanos".

Sin embargo, el director científico del Ocean Conservancy asegura que en muchos países los sistemas de gestión de residuos no cuentan con suficiente financiamiento y se encuentran sobrecargados.

Por eso, él le hace un llamado a las autoridades para que aumenten la inversión en esta área y en la salud pública, lo cual se traduciría en océanos más limpios y ecosistemas más sanos.

Y, como Laurent Lombard de Opération Mer Propre, su principal consejo para la gente común es no tirar la basura en la calle y desechar las mascarillas y otros equipos de protección personal de manera adecuada, siguiendo los lineamientos de las autoridades.

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