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El huracán Ian inundó un hospital y forzó la evacuación de docenas de hogares de ancianos; muchas instalaciones de salud enfrentan riesgos similares por tormentas severas

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Por The Conversation

Vista de los destrozos ocasionados por el paso del huracán Ian en la Isla de Matlacha, Florida (EE.UU.), este 30 de septiembre de 2022. EFE/EPA/Cristobal Herrera-Ulashkevich

Vista de los destrozos ocasionados por el paso del huracán Ian en la Isla de Matlacha, Florida (EE.UU.), este 30 de septiembre de 2022. EFE/EPA/Cristobal Herrera-Ulashkevich

FLORIDA.-El huracán Ian, una de las tormentas más poderosas que azotó a los EU, arrancó parte del techo de un hospital en Port Charlotte, Florida, e inundó la sala de emergencias del nivel inferior del edificio, lo que hizo que el personal se apresurara a trasladar a los pacientes mientras entraba agua. Nueve hospitales y decenas de hogares de ancianos tuvieron que trasladar pacientes tras perder el acceso a agua potable a causa de la tormenta.

Los servicios de atención médica son esenciales en cualquier momento, pero cuando ocurren desastres, esos servicios se vuelven aún más cruciales a medida que aumentan las lesiones.

Sin embargo, en muchas comunidades costeras, los hospitales se construyeron en lugares que tienen un riesgo cada vez mayor de inundaciones durante los huracanes.

"Estudio formas de mejorar las comunicaciones en casos de desastre, incluida la forma en que las organizaciones de atención médica se preparan para eventos climáticos severos. Esto es lo que muestran las investigaciones sobre los riesgos crecientes", dice Brett Robertson, profesor Asistente de Comunicación en la Universidad de Carolina del Sur.

Alto porcentaje de hospitales costeros en riesgo

Dado el impacto del cambio climático, muchas áreas son susceptibles a eventos y peligros meteorológicos severos. Las instalaciones de atención médica, incluidos hospitales, clínicas y centros de atención a largo plazo, no son una excepción.

Un estudio publicado el 29 de septiembre de 2022, cuando Ian se iba de Florida, descubrió que incluso los huracanes débiles pueden representar un riesgo grave para decenas de hospitales a lo largo de las costas de EU.

En 25 áreas metropolitanas a lo largo de las costas del Atlántico y del Golfo, los autores encontraron que al menos la mitad de los hospitales están en riesgo de inundación por una tormenta de categoría 2, definida como velocidades del viento de 96 mph a 110 mph. En algunas ciudades, incluyendo Lake Charles, Louisiana; Naples, Florida y Ocean City, New Jersey, el 100% de los hospitales se consideran en riesgo.

Esos riesgos están aumentando con el cambio climático. Los autores del estudio de la Universidad de Harvard estimaron que la probabilidad de que se inunden los hospitales costeros aumentaría un 22 % este siglo.

Hospitales en riesgo de inundación por huracán categoría 2 Los investigadores contaron cuántos hospitales en los principales centros de población de la costa del Atlántico y del Golfo estarían en riesgo de inundación durante un huracán de categoría 2. El tamaño del símbolo refleja el número de hospitales en riesgo. La barra de color indica el porcentaje de camas de hospital en riesgo.
Hospitales en riesgo de inundación por huracán categoría 2 Los investigadores contaron cuántos hospitales en los principales centros de población de la costa del Atlántico y del Golfo estarían en riesgo de inundación durante un huracán de categoría 2. El tamaño del símbolo refleja el número de hospitales en riesgo. La barra de color indica el porcentaje de camas de hospital en riesgo.

Lo importante de este hallazgo es que las comunidades pueden comenzar a identificar hospitales de alto riesgo y desarrollar planes y medidas de respaldo para ayudar a protegerlos a ellos y a sus pacientes.

Estados Unidos tiene un historial de desastres hospitalarios durante condiciones climáticas adversas. Las secuelas del huracán Katrina en 2005 abrieron los ojos de muchas personas sobre cómo se ven los sistemas de atención médica interrumpidos. Durante esa tormenta, muchos hospitales se quedaron sin electricidad y sin la capacidad de comunicarse, y sufrieron daños en los servicios de agua y alcantarillado. Varios no pudieron reponer los suministros de alimentos, medicinas, sangre y ropa, pero tuvieron que continuar las operaciones en condiciones terribles.

El drama televisivo “Five Days at Memorial” se desarrolla en torno a ese desastre y cómo el personal del Memorial Medical Center de Nueva Orleans luchó para mantener con vida a los pacientes mientras las aguas de la inundación los aislaban. Ha desencadenado muchas conversaciones sobre la preparación y el riesgo en estas instalaciones críticas.

Comunidades de vida asistida pasadas por alto

"Mi investigación explora cómo las poblaciones vulnerables y desatendidas se preparan y manejan los desastres. En particular, he realizado trabajo de campo analizando cómo los adultos mayores que viven en retiro y en comunidades de vida asistida perciben sus propios riesgos", afirma el experto.

Idealmente, estas instalaciones deberían poder brindar los mismos servicios durante los desastres que antes, sin interrupción. La realidad es que cuando la infraestructura está saturada, los adultos mayores pueden quedar atrapados en condiciones peligrosas, sin poder evacuar. También es posible que no sean lo suficientemente móviles para ser rescatados fácilmente, especialmente si la instalación abarca varios pisos.

Es posible que el personal no esté disponible para administrar medicamentos. Es posible que no se disponga de electricidad o energía para tratamientos médicos de soporte vital. Los trabajadores de la salud en estos centros de atención tampoco siempre pueden ejecutar planes o protocolos para desastres, si tales planes existen.

Después de que el huracán Irma dejó sin electricidad a Florida en 2017, una docena de pacientes murieron en un hogar de ancianos que se quedó sin electricidad para el aire acondicionado. Eso condujo a una ley estatal que ahora requiere que los hogares de ancianos tengan generadores de respaldo. Pero Ian demostró que incluso eso no es suficiente para mantener seguros a los residentes.

Otras poblaciones, como las personas con discapacidades físicas, sensoriales o cognitivas, y aquellas que son médicamente vulnerables, incluidas las poblaciones sin hogar, también deben ser consideradas en la planificación de desastres relacionada con la atención médica. Si bien las personas sin hogar pueden encontrar refugios, incluidos los refugios creados para el socorro en casos de desastre, no es raro que las personas sin hogar busquen servicios médicos o encuentren refugio en hospitales.

El Centro de Atención Médica para Veteranos del Sudeste de Luisiana en Nueva Orleans es un modelo de cómo diseñar un centro de salud para resistir un desastre. El edificio fue construido para soportar vientos fuertes y el departamento de emergencias está en el segundo piso, al menos a 21 pies por encima de la elevación de inundación base.

Tormentas como Ian son un difícil recordatorio de la importancia de proteger estas instalaciones para que la atención médica de emergencia esté disponible en caso de desastres y por qué la planificación para desastres en todos los sitios de atención médica es crucial.

Artículo original publicado en The Conversation

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