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Los grabados rupestres de 2700 años de antigüedad de cuando Nínive era la ciudad más deslumbrante del mundo

Nínive se convirtió en sinónimo del poder asirio. 

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Por The Conversation

Los arqueólogos en el norte de Irak, que trabajan en los sitios de las puertas de Mashki y Adad en Mosul que fueron destruidos por el Estado Islámico en 2016, descubrieron recientemente relieves asirios de 2700 años de antigüedad. Con escenas de guerra y árboles, estos grabados rupestres se suman a la generosidad de los paneles de piedra detallados excavados desde la década de 1840 en adelante, muchos de los cuales se encuentran actualmente en el Museo Británico. Provienen de la antigua ciudad de Nínive que, durante un tiempo, fue probablemente la más deslumbrante del mundo.

Hay evidencia de ocupación en el sitio ya en el año 3000 a. C., una era conocida como el último período de Uruk. Pero fue bajo el rey Senaquerib (705-681 aC), hijo de Sargón y abuelo de Asurbanipal, que Nínive se convirtió en la capital de Asiria, la mayor potencia de su época.

Al trasladar la capital, Senaquerib no estaba haciendo nada nuevo. Tradicionalmente, la capital asiria era Ashur (de donde derivamos la palabra “Asiria”), pero en el año 800 a. C. la capital política se había trasladado a Kalhu (Nimrud). El padre de Senaquerib, Sargón, se construyó posteriormente una ciudad capital completamente nueva, Dūr Šarrukīn.

Enemigos escondidos en los juncos durante una batalla en los pantanos. Museo Británico, CC BY-NC-SA 
Enemigos escondidos en los juncos durante una batalla en los pantanos. Museo Británico, CC BY-NC-SA 

Tales iniciativas hacían gala de la autoridad del monarca, haciendo una clara reivindicación de un nuevo orden de cosas. También sirvieron para alejar el centro del poder de las familias de élite cuya influencia se había acumulado con el tiempo.

Pero movimientos como este podrían resultar contraproducentes. Sargón murió en el campo de batalla y su cadáver nunca fue recuperado. Esta calamidad nacional fue presumiblemente un factor importante que llevó a su sucesor, Senaquerib, a abandonar la ciudad recién fundada por su padre y marcar su grandeza en otra parte.

Así fue que Nínive se convirtió en sinónimo del poder asirio. Cuando posteriormente cayó ante una coalición de babilonios y medos en el 612 a. C., los profetas israelitas, cuyas sociedades habían sufrido mucho bajo la agresión asiria, no pudieron contener su alegría.

La mayoría de las tallas que hemos conocido hasta la fecha provienen de excavaciones anteriores del siglo XIX del palacio real de Nínive. Steven Zucker | flickr, CC BY-NC-SA 
La mayoría de las tallas que hemos conocido hasta la fecha provienen de excavaciones anteriores del siglo XIX del palacio real de Nínive. Steven Zucker | flickr, CC BY-NC-SA 

La caída de Nínive

El libro bíblico de Nahum contiene una profecía extensa (aunque escrita después del evento) sobre la caída de Nínive. El libro de Jonás, por su parte, cuenta que Jonás fue enviado a esa ciudad para advertir a los habitantes de las nefastas consecuencias de su depravación.

Detalle del relieve de un muro de piedra del palacio de Ashurbanipal, que representa una cacería real. Museo Británico, CC BY-NC-SA 
Detalle del relieve de un muro de piedra del palacio de Ashurbanipal, que representa una cacería real. Museo Británico, CC BY-NC-SA 

Senaquerib no sabía nada de esto. Se dedicó a hacer su ciudad tan magnífica como pudo, rodeándola con una gran muralla, cuyo contorno aún se puede ver en una vista aérea. En rigor, los límites de la ciudad estaban encerrados por dos murallas, una interior y otra exterior, que en conjunto encerraban un área de más de siete kilómetros cuadrados.

Los dos muros recibieron nombres: "El muro cuyo temible cubre al enemigo" y "El muro que aterroriza al mal", en sumerio. Fueron atravesados por 18 entradas monumentales, incluidas las puertas Mashki y Adad. En los últimos días de la ciudad, alrededor del 612 a. C., estas puertas se estrecharon apresuradamente en un intento por hacerlas más defendibles. Como partes icónicas de la ciudad antigua, los muros y las puertas fueron atacados por el Estado Islámico desde 2014.

En la antigüedad, el paisaje urbano habría estado dominado por los montículos de Kuyunjik (nombre adquirido en la época otomana, probablemente del turco koyuncuk o “pequeña oveja”) y Nebi Yunus. Estas formas de tierra, de hasta 30 m de altura, fueron el hogar de los antiguos templos y palacios asirios.

Asistentes en una cacería real. Museo Británico, CC BY-NC-SA 
Asistentes en una cacería real. Museo Británico, CC BY-NC-SA 

Nebi Yunus, según la tradición musulmana, alberga la tumba del profeta Jonás. Kuyunjik es donde Ashurbanipal reunió su biblioteca de tablillas cuneiformes. Excavada entre las décadas de 1840 y 1930, esta es posiblemente nuestra fuente más importante para la comprensión moderna de la antigua cultura mesopotámica.

Las inscripciones de Senaquerib en prismas de arcilla se jactan de que su embellecimiento de la ciudad también incluyó espléndidos jardines. La asirióloga Stephanie Dalley, en su libro de 2015 El misterio del jardín colgante de Babilonia, sugiere que estos fueron la fuente real de los informes de los jardines colgantes de Babilonia, ya que los griegos confundieron una ciudad mesopotámica con otra.

Los ciudadanos privados adinerados podían poseer jardines dentro de la ciudad, y todos sus jardines podían beneficiarse de un acueducto que construyó Senaquerib para llevar agua del río Gomel al río Ḫosr. Es la única construcción de este tipo conocida antes de la época romana.

Los métodos rudimentarios de los primeros excavadores de Nínive, como el aventurero británico del siglo XIX Austen Henry Layard, podían descubrir grandes áreas, pero estaban muy concentrados en edificios monumentales. También eran poco más que búsquedas del tesoro sin mantenimiento de registros detallados, por lo que destruyeron irremediablemente información valiosa.

Las excavaciones contemporáneas son más cautelosas y minuciosas, lo que también las hace más lentas. Como resultado, la mayor parte de Nínive permanece sin excavar. En particular, sabemos poco del “pueblo bajo” debajo de los dos montículos, donde vivía la gente común. Gran parte se encuentra bajo el Mosul moderno, y queda una gran cantidad por redescubrir.

Las fuentes escritas, sin embargo, dan atisbos de cómo el lugar debe haber bullido y prosperado. El historiador Mario Liverani, en su libro de 2013 The Ancient Near East, estima que la población de la ciudad bajo Senaquerib era de alrededor de 100 000 habitantes.

 Un detalle de relieve que muestra a un hombre que lleva cuerdas con la mano de alguien que lleva un tronco y rastros de agua en el borde superior. Museo Británico, CC BY-NC-SA
 Un detalle de relieve que muestra a un hombre que lleva cuerdas con la mano de alguien que lleva un tronco y rastros de agua en el borde superior. Museo Británico, CC BY-NC-SA

Las inscripciones reales asirias a menudo enfatizan el lado violento del imperio, como cuando Ashurbanipal informa que encadenó a un rebelde en la ciudadela de Nínive junto con un oso y un perro (afortunadamente no brinda más detalles). Pero igualmente habría habido mercados y artesanos, adivinos y festivales.

Tal era la reputación de esta antigua ciudad que cuando los exploradores a mediados del siglo XIX encontraron los restos de ciudades espectaculares cerca de Mosul, que ahora sabemos que son Dūr Šarrukīn y Kalḫu, publicaron sus hallazgos bajo los títulos Monumentos de Nínive y sus Restos. Asumieron que lo que habían encontrado debía ser Nínive, cuando no lo era.

Artículo original publicado en The Conversation, escrito por Martin Worthington, del Trinity College Dublín.

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